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El océano y el fondo oceánico

-La antigüedad máxima de la corteza oceánica es de 160 millones de años. Es sorprendentemente joven. Este hecho se explica porque la litosfera oceánica está continuamente creándose en unas zonas de la Tierra y destruyéndose en otras.

El relieve del fondo oceánico

Esquema del fondo marino y de sus formaciones geológicas más importantes.Esquema del fondo marino y de sus formaciones geológicas más importantes.

En el fondo de los océanos se pueden diferenciar tres grandes zonas, por su profundidad y su relieve. En primer lugar, los márgenes continentales, que corresponden a las partes sumergidas de los continentes. En segundo lugar, las cuencas oceánicas, que corresponden al fondo oceánico propiamente dicho y comprenden las zonas más profundas, las llanuras abisales y las fosas submarinas. Por último, las dorsales oceánicas, formaciones exclusivas del fondo del océano y que tienen un papel clave no solo en el origen de la corteza oceánica, sino en la dinámica terrestre en general.

Las dorsales son un sistema de cordilleras submarinas que están interconectadas a lo largo de la superficie del fondo marino y que superan los 70.000 km de longitud. Son estructuras de doble cresta, elevadas y muy fracturadas. Su anchura varía entre los 3.000 y los 4.000 km. Entre ambas crestas se encuentra una profunda grieta, el rift. El eje principal de la dorsal está fracturado en forma de zigzag, debido a la existencia de un gran número de fallas que desplazan distintos segmentos de sus flancos.

La plataforma continental es la parte sumergida del continente, que se extiende desde la línea de la costa hasta el comienzo del talud continental. Es una estructura formada por corteza continental.

Los prismas de acreción están formados por la acumulación desordenada de sedimentos y corteza oceánica deformada. Aparecen en márgenes continentales muy activos y dinámicos.

El talud continental es un terreno inclinado que separa la corteza continental de la oceánica. La inclinación del talud varía entre 5 y 25°, y presenta una anchura de unos 20 km.

Las fosas submarinas son depresiones largas, profundas y estrechas, que alcanzan la mayor profundidad de los fondos marinos (hasta 11.000 m). La mayoría se hallan en el océano Pacífico.

Las llanuras abisales son extensas plataformas llanas que ocupan la mayor parte del fondo oceánico. En ellas se encuentran los montes submarinos y los guyots, formaciones asociadas a la actividad volcánica.

La edad de los sedimentos acumulados en el fondo marino es mayor cuanto más nos alejamos de la dorsal oceánica. También es más gruesa la capa de sedimentos. Esto confirma la expansión del fondo oceánico.

Los cañones submarinos son estructuras excavadas en el talud continental por las corrientes de turbidez. Son estructuras características del talud.

Las corrientes de turbidez se deben a que los sedimentos acumulados en el borde de la plataforma continental se deslizan a favor de la gravedad por el talud continental.


El dinamismo del fondo oceánico

Dinamismo del fondo oceánicoDinamismo del fondo oceánico

El geólogo estadounidense Harry Hess (1906-1969) propuso la idea de que el fondo oceánico está en continua expansión: la corteza oceánica se crea en zonas concretas de la Tierra, y se destruye en otras.

La corteza oceánica se genera en las dorsales oceánicas. Por ellas, a través del sistema de fracturas, surge material del manto terrestre. Este material, de naturaleza basáltica, se consolida al alcanzar la superficie del fondo oceánico. Se va produciendo así corteza oceánica a ambos lados de la dorsal; es decir, simétricamente respecto del eje principal de esta.

La destrucción de la corteza oceánica tiene lugar en las fosas oceánicas. Allí, la corteza se destruye incorporándose al material del manto. Esta destrucción sucede porque la litosfera oceánica, más densa que la continental, se introduce por debajo de esta (subduce). Este proceso continuo de construcción-destrucción explica que la corteza oceánica sea tan joven, comparada con la continental.



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